Туман стал редеть, и Степан очутился возле двери, над которой высилась надпись "Часовая мастерская". Дом был небольшим, рядом с входом стояла скамейка, а мощенная булыжником дорога уходила вправо и влево, но из-за тумана улицу разглядеть не удалось. "Наверное, я уже умер" – подумал Степан. "Как-то неудобно вот так заходить в полном боевом снаряжении" – он положил меч-кладенец, щит и скинул зеленый плащ на скамейку. Затем толкнул дверь, тихо звякнул колокольчик, предупреждающий хозяина лавки о посетителе.

- А вот и он! – раздался мягкий голос – проходи! Мы с тобой встречались раньше.

Сначала стала видна стойка, на которой стояли часовые механизмы, лежали инструменты и увеличительные стекла, на стене кругом тоже висели часы самых разнообразных конструкций. Часы были настолько необычны, что привлекали внимание. Большие и маленькие, с двигающимися фигурками, и целыми картинами. С луной и солнцем, сменяющими друг друга. Во всем этом на первый взгляд беспорядке чувствовалась какая-то гармония и красота. Странным показалась тишина – нет ни тиканья часовых механизмов, ни шуршания маятников, и все стрелки показывали одно и то же время – без одной секунды полночь.

Только после Степан заметил двух пожилых людей, сидящих за чайным столиком, рядом со стойкой. Перед ними на столе стояла странная шахматная доска. Что в ней не так Степан не смог уловить, но его внимание привлекли сами игроки.

Они были чем-то неуловимо похожи друг на друга, их даже можно было принять за братьев, но один светился мягким светом из глубины самого себя, а другой как будто вбирал в себя свет, от чего казалось, что он находится в тени.

- Проходи Степан! – сказал темный.

- Кто вы, точнее что вам нужно?

Не обращая на него внимания темный обратился к светлому, точнее сияющему:

- Ты же понимаешь, что партия не может быть отложена. Тем более что общий счет по партиям не в твою пользу.

- Я понимаю, но и ты видишь, что ситуация почти патовая. Без твоего цепного пса Владыки вся эта шушера не представляет той угрозы. Согласен, что признать ничью сейчас нельзя, иначе само время остановиться. Вот поэтому его и пригласили.

- Это ничего не меняет, но добавляет азарта. Какое бы решение он не принял, ты проиграешь. А после этой, останется всего одна партия…

- Не мне тебе говорить, что будущее неопределенно – заметил светящийся.

- Ну да, я понимаю, вот поэтому ты так нашего гостя и пестовал все это время. С самого рождения. Вообще допустил его появление на свет, да еще и под соусом древнего пророчества. Потом в битве Повелителя с кочевниками заставил изменить, пусть и большой ценой, естественный ход событий. Затем, что ты сделал? Да, да, привел его с дедом в Терляндию, оставив ловушку в виде возможного соприкосновения, я не сразу понял, кто скрывается под маской белого волшебника, вдруг поселившегося в горах. Что было потом, а потом ты отправил его в мир живущих за ветром, обучаться так, сказать, но и там всячески мешал мне, то в истории с этой девушкой, то с возвратом книги, ловко ничего не скажешь. Книга почти была у меня в руках. Кстати о девушке, ты даже смог вернуть ее Степану, как там ее зовут – Найрис. Ну, кому, какому извращенному уму пришло в голову, что в мире земля есть другая, но как две капли похожая на нее девушка. Махинатор! Я всегда это говорил. Еще неизвестно, чьи методы чище твои или мои. И все ради чего?

- Действительно ради чего? Тебе и невдомек? Важно начало истории, его не следует сбрасывать со счетов. Помни об этом. Я иногда думаю, что попытка настроить Повелителя против Марка, вся эта история с драконом и заговорщиками твоих рук дело. И еще, не сам ли ты несколько позже, ловко использовал Серафима в своих грязных играх. Испортил его, заставил пойти на подлость и низость…

- Ну, ну, кто бы говорил. Тем более что я все равно остался в выигрыше. Да, с Серафимом не удалось в полной мере реализовать задуманное, красивая была комбинация, а то бы ведь не появился бы на свет наш гость. Не было бы этих мучений в дальнейшем. С Серафимом было легко, он так хотел понравиться тебе, что был готов пойти на все ради твоего доброго слова или взгляда. Мне же осталось только подсказать ему - что делать…. Но вышло, как вышло. Зато одним сподвижником у тебя стало меньше – парировал темный.

- Это очень печально, я продолжаю скорбеть по нему. Затем, что сделал ты? Развязал войну Лукоморья с северными кочевниками, привел туда мальчика, и устроил так чтобы он спас своего деда от гибели, а за это отдал соприкосновения, но не свои способности, как о том думал тогда Степан, а все Лукоморские. Пришлось опять вмешиваться, я еще после истории с Серафимом, подозревал, что судьба забросит их в Терляндию, а оттуда в мир живущих за ветром. Но что делал ты, ты ведь хотел выиграть все и сразу. Вспомнил про книгу. Руки зачесались, ведь стоило тебе ей завладеть…. И опять, уже в мире гипербореев, вынюхивал, высматривал, подстроил так, чтобы погибла Найрис, точнее чтобы ее уничтожили агрессивно настроенные Живущие за ветром, а книга в обмен на возвращение Степана и Повелителя домой из четырехлетнего плена оказалась в твоих руках по доброй воле.

- Да, твое появление в библиотеке Повелителя было красочным. Ты всегда был склонен к шоу. Одно твое превращение воды в вино, а раздвинуть море. Попса эпохи раннего человечества!

- Ай, перестань! Маскарад это твоя стихия. Да, я нашел возможность вернуть Найрис. И тут ты не успокоился, как долго ты обрабатывал Николаса, выращивая его для реализации своих планов? Хорошо, что Повелитель смог вовремя его раскусить – ответил светящийся.

- Не я нарушил правила и равновесие! Ты подтолкнул всех к объединению миров. Мне не оставалось ничего другого, как действовать в ответ.

- Не лицемерь! Не было объединения миров – заметил светящийся.

- Ну да, конечно, а терляндцы на земле Лукоморья? Как объяснить? Это прямой разрыв договора и потеря равновесия. Кстати мир Архионцев, вслед за миром Живущих за ветром также пал под натиском Владыки Тьмы.

- Вот тут ты и начал захватывать мир за миром. Так кто же из нас нарушил договор. Я или ты? Миры Лукоморья и Терляндии не объединились, перешли только люди и по доброй воле, миры остались нетронутыми. А что сделал ты? Воспользовавшись ситуацией. Стал их поглощать один за другим, уничтожая и призывая на свою сторону поверженных. И до чего довел. Нашел способ проникнуть в Лукоморье. Мальчика испуганного там, на болотах наградил своей меткой, тогда когда его отчаяние было так велико, и подстроил так чтобы, обретя силу, проход для армии Тьмы подготовили случайные жертвы – болотные подельники, увидевшие спираль Тьмы во всей красе.

- Хвала Хаосу, мальчик выжил. Две другие попытки были неудачными. Хотя и эта могла закончиться плачевно, ведь и тут вмешался твой маленький слуга – Страж, которого ты уже давно поставил наблюдателем за этим сказочным миром. Чуть было не загубил создание врат для воинов Тьмы. Но ближе к делу, мы имеем то, что имеем.

- Это точно – ответил светящийся – Выбор за гостем. Скажи Степан, что для тебя самое важное?

- Самое важное… - Степан не мог придти в себя от увиденного и услышанного – Вы и есть Великие силы?

- Нет, мы просто играем в шахматы. Вот он обыкновенный часовой мастер, а я иллюзионист – зло ответил темный - Приди в себя юноша! Тебе задали вопрос.

- Не забывай он гость, по обоюдному согласию – напомнил светящийся.

- Не надо меня учить! Мне ведомы правила. Я знаю, что Степан тут в своих правах.

- Итак, что для тебя самое важное? – снова спросил светящийся Степана.

- Наверное, любовь… - тихо произнес Степан.

- Вот! Молодец!!! – похвалил его светящийся - Вот…

- Давайте обойдемся без подсказок, тем более что партия почти закончена. Любовь! Смешно! Банальный биохимический процесс, почти болезнь… Интересно кого выберет наш дорогой гость? Кого он больше любит? Своих родителей. Жену, сестру, дядю и его жену, а может друга семьи – Стража? Или себя любимого? Кого? Пусть выбирает! – засмеялся темный – В любом случае шах и мат.

- Надо сделать правильный выбор, сынок. Помни о том, что важно для тебя, для всех, помни, что ты знаешь, и чего боялся больше всего в детстве. И еще в твоих руках древо жизни… - тихо произнес светящийся.


© Глеб Панченков. Возвращение в Лукоморье.